domingo, diciembre 10, 2023

La carrera hacia Marte se acelera: el Starship pasa una prueba esencial y está a un paso de su primer lanzamiento

El sistema reutilizable Starship se presenta como una pieza fundamental para alcanzar algunos de los objetivos espaciales más ambiciosos planteados para esta década. Desde poner en órbita a una enorme cantidad de satélites Starlink por una fracción del coste habitual hasta llegar a Marte.

Sobre la posibilidad de que los humanos pongamos un pie en el planeta rojo, Elon Musk ha ido cambiando fechas con el paso del tiempo. Primero hablaba de 2024, y ahora de 2026. En cualquier caso, el Starship acaba de dar un enorme paso que le encamina en dirección hacia ese norme desafío.

El Starship, cada vez más cerca de volar

Antes de que cualquier cohete pueda elevarse por los cielos en su primer misión debe superar una gran cantidad de pruebas. Una de ellas es la denominada WDR (Wet Dress Rehearsal), que consiste en llevar a cabo todos los pasos necesarios para el lanzamiento previos a la secuencia de encendido de los motores.

No se trata de una prueba sencilla. Sin ir más lejos, el megacohete SLS de la NASA no aprobó el examen a la primera por presentar fugas de hidrógeno, motivo por el cual se retrasó una vez más el esperado lanzamiento de la misión Artemis I. El Starship se ha enfrentado al ensayo WDR con enorme éxito.

El pasado 23 de enero, SpaceX procedió a someter al sistema Starship (conformado por el cohete Booster 7 y la nave Ship 24) por primera vez a un ensayo WDR. Los tanques se llenaron con sus correspondientes propelentes (metano y oxígeno líquido) y se realizó una cuenta atrás como si se tratara de un lanzamiento.

Prueba Wet Dress Rehearsal De La Starshi

Posteriormente se activó el proceso de descarga de los propelentes. Como estaba previsto que el cohete no utilizara su sistema de propulsión, el metano y el oxígeno líquido no se consumieron, por lo que fue necesario descargarlos para dejar “vacío” al sistema y así poder continuar con los siguientes ensayos.

Ahora que aparentemente todo salió de acuerdo a lo previsto, la compañía aeroespacial fundada por Musk deberá proceder a realizar un encendido estático de los 33 motores Raptor 2. Esta prueba, que todavía no tiene una fecha en el calendario, será realizada con el Booster 7 en solitario, es decir, sin la nave S24 que da forma al sistema Starship completo.

Cabe señalar que Musk dice que la primera misión orbital del Starship podría realizarse tan pronto como en marzo de este año, por lo que los plazos son apremiantes. El próximo ensayo debería realizarse en las próximas semanas y, de salir bien, deberá volver a la zona de ensamblaje para los ajustes finales y la instalación de losetas térmicas.

Si todo sale de acuerdo a lo planeado, y FAA emite el esperado permiso de lanzamiento, SpaceX lanzará desde Boca Chica el Starship y alcanzará el espacio. Mientras que el S24 reingresará en el Océano Pacífico, el Booster 7 amerizará en el Golfo de México, frente a las costas de Texas.

Imágenes: SpaceX (1 y 2)

En Xataka: Quién es Gwynne Shotwell, la ingeniera en la sombra que ha llevado a SpaceX y a Elon Musk al espacio

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